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經營商家網址的官司風險

朱易

開設網站對於商家來說已不再是一種時興,而是商業環境所要求的必備。時至今日,全美國的商家中每一百家就有二十五家設立了公司的網站。而在1997年,每百家廠商中,僅有五個廠商有網址。許多小型企業的創立人發現網站的商機無限,開設網上商店,比實際開設一個店面,起動成本低得多。因而更趨向於開設網上銷售店。對與一些老店而言,開設網址,花費不多,而又可帶來額外的收益,故也紛紛投入網址的建立工作。

網址的設立,打破了固有傳統產業的行業與行業、地區與地區的界限。傳統中,不同行業之間,如果沒有直接的生意往來,是不會有信息交換的。而對於小型企業而言,其經營業務的範圍也是十分局部的,但借由公司的網站,任何人都可以輕易且有機會進入不同的行業進行信息的交換,人送電子郵件,下載文件等等。從而使兩個本是老死不相往來的商家或行業之間的人員可以相互瞭解,從而有可能拓展新的商機。而遠在外地、外州、甚至是外國的消費者或是商家也可以借用網址,與十分局部的商家進行商業交易和活動。因此商家借由網址,把商業範圍伸展到原本不可達到的行業和地區中去。網站使得小型企業有了大企業般的活動能力。

但是,隨著企業的活動範圍的擴大,企業與整個社會的接觸面也大,就法律方面而言,企業的活動也進入了企業原本不熟悉的範圍之內。對許多可能引起法律糾紛的問題並不瞭解,也不十分清楚。比如,企業可能因網站的開設使得與原本不往來的行業進行商業交易,就有可能不小心觸犯了那個行業的特別法規,對於跨州、跨國的業務,有可能觸犯了它們的法規。因此,在開始網上業務活動時,最好先瞭解其它州的法規,做到至少不會觸犯明顯的法律,而惹上官司。

跨行業、跨州的官司比本行業和本地的官司成本高得多。因為一來原來的法律顧問可能無法處理跨行業的事物,而跨州官司因為距離的緣故使得各種與法律無關的費用大幅上升,如旅行費用、時間等等。

最近已經有些法庭裁定在網路上從事商業-活動,有可能構成實際上在不同州從事商業的活動。雖然公司的網站僅設立在某州,但有些法庭認為其它州的消費者上網購買產品猶如進了設立在所在州的一個實際的商場上購物一般。

另外,由於網址可能影響其它州,故公司可能與其它州的廣告公司簽約,在網上放置廣告,最近一個法庭裁定北卡的一個公司,因為與加州的幾個公司簽定合約,放置這些公司的廣告在網站內,故必須受加州的法律管轄。故法律糾紛必須在加州解決。北卡的公司雖然並不知道與他們簽約的公司在加州,但法庭仍然認為公司實際上在加州有商業活動,從而仍必須前往加州處理官司。

網路技術使商家能力大增,但也使他們踩上官司地雷的可能性也大增,雖然沒有一個十全十美的網站可以防堵所有的法律漏洞,但採取一些合適的措施,可以使得跨州、跨國打官司的可能性減到最低。

對於一些小公司而言,未必有能力將經營的範圍無限制的擴大,如果無法在某些地區經營業務,或是經營的利潤不大,則可能在網站上告訴上網者,公司不能經營和出售商品的地區,如果公司預先聲明不在某一地區經營業務,則公司不受制於這一地區的法庭管轄,因此不會出現到這一地區進行訴訟的事情。

有些網站在進行商業交易前,必須先簽合約或是使用執照書。在這種情況之下,商家可以考慮在條款中放入一些要求,讓上網者同意在公司所在的州解決任何法律糾紛,或者是在某一指定的地區解決糾紛。在這種寫明的同意合約中放置類似的條款,可使得商家去外地打官司的機會大大減少。

如果商家的網站上僅僅只有信息和廣告,或許不會構成有實際的商業活動,但是在許多情況之下,或許法庭會認為商家實際上有活動,如下幾種情況之下,需商家考慮﹕

網站中可能存在交換信息的行動,即上網者可要求公司的電子郵件,或是上網者傳送郵件給公司等等。下載文件也被考慮為一種商業的信息交換行為。網站中為其它商家提供商機或是推薦某些產品和服務。

網站中提供產品和服務﹕公司無論採取何種防範措施,都不會有百分之百的安全。但採取以上的一些措施和與律師充分討論瞭解任何可能引發異地官司的可能性和防範措施,必然可以使風險降低。

 

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一九九九年七月二十二日正式上網
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