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誰把外債當回事

哈羅德•詹姆斯

當前,世界正面臨重演2008金融崩潰的危險——甚至更厲害。這回的震中是在歐洲,而不是美國。而這次出事的金融工具,不是高度複雜的結構性產品,而是一種最古老的金融工具——政府債券。

儘管有關政府和央行急著想對策,但有一種深刻的心理機制阻礙著債務問題的有序解決:我們不太把欠陌生人的債當回事兒。

如果債權人遠在他鄉又素不相識,就會有比較強的衝動,想要索性違約,一了百了。 20072008年,是購房者還不起錢,如今換成了政府。但不論是當時還是今日,債主都是遙遠的陌生人。美國人的按揭(抵押貸款)並未留在本地銀行的賬上,而是被打包成玄奧的金融工具賣到全世界。同樣地,希臘國債也有很大一部分攥在外國債主手裡。

以史為鑑——英荷的財政革命

鑑於西班牙和法國在近代早期曾多次違約,而希臘自從1830年獨立以來更是習慣性違約者,有人便揣測,是不是民族性格令有些國家染上了違約的癮。但追溯這麼漫長的歷史連貫性有些想當然,因為忽略了決定某國是否能保持債務穩健的一個關鍵因素:誰是債主。

在是否按時、迅速還債的問題上,這個變量影響巨大。近代早期法國和西班牙經常上演的壯觀的破產鬧劇,大多數跟欠外債有關。 16世紀的哈布斯堡王朝以極高利息向佛羅倫薩、日內瓦和奧格斯堡的商人借債。 舊制度”統治下的法國也發展出相似的行為模式,總是向阿姆斯特丹和日內瓦借錢,用來打仗,1​​617世紀跟西班牙人打,到了18世紀跟英國人打。

但荷蘭和英國走的就是另外一條路。它們的外債遠遠不如內債多。 1688年英國光榮革命廢黜了信仰天主教的國王詹姆斯二世,不僅把來自荷蘭的新教徒威廉•奧倫治扶上英國王座,也把偏好內債的荷蘭模式帶到了英國。

事實上,光榮革命也促成了一場財政革命。尤其是議會權力的確立,使得預算從制定到執行的全過程都逃不開債權人階級的代理人的監督。他們督促國家保持財政穩健並償還債務,也連帶著保護了外國債權人的利益。立憲君主制限制了宮廷的奢侈浪費和軍事冒險,這兩樣可以說是近代早期專制君主制(如法國和西班牙)的招牌。

簡言之,近代世界的財政革命依託於一種政治秩序——債權人構成政治階級,這種秩序是後來普遍民主制的先聲。那種模式傳播到許多國家,成為近代財政穩健的基石。

外債比重上升引起賴債心理

二戰以後,發達國家的財政原本也是內債優先的,仍然保守著1688年的傳統。後來,事情起了一些變化。隨著20世紀70年代開始的全球金融市場自由化,外國信貸資源變成可及之物。到了20世紀80年代中期,美國成為淨債務國,對外債的依賴程度與日俱增。

歐洲也步其後塵。 20世紀80年代兜售歐洲一體化的廣告詞,有一條就是,一體化以後藉債變得更容易。 20世紀90年代,統一貨幣構想對意大利和西班牙政客的主要吸引力就在於,引入新貨幣既能壓低利率,又能打開外國人的錢袋子,使政府可以實現廉價融資。

一直到20世紀90年代末,歐元啟動前夕,歐盟國家的國債​​還大都是內債:1998年,主權債務中外債比重只有五分之一。歐元引入後,外債比重迅速上升。到2008年金融危機爆發前夜,葡萄牙國債的四分之三、西班牙和希臘國債的一般、意大利國債的四成多都成了外債。

隨著外債比重上升,向外國人轉嫁債務成本的政治誘惑也越來越大。 20世紀30年代大蕭條期間及其後一段時間,世人曾有一種強烈的情緒,認為債權人就是一幫非法、敗德的吸血鬼,於是當時違約成風。當德意志帝國銀行行長沙赫特(Hjalmar Schacht)對富蘭克林•羅斯福說,納粹德國將要對外債違約,包括欠美國一些銀行的債務時,這位美國總統竟然一拍大腿,笑著說:“華爾街銀行家罪有應得!”請看今日歐洲,德國總理默克爾、法國總統薩科齊屢屢苛責銀行家們“愚蠢”,豈不也在縱容希臘人賴賬的決心?

“統一貨幣需要統一財政”,這句經濟學家的老生常談,其實揭示了一條更深刻的關於債務的真理:若沒有責任共擔之心,便難有可靠之債。只有遵循這個道理,才能打消賴賬之心,讓債務變得安全而便宜。

最終,歐洲只有團結起來,分擔重擔,才能平安走出當前危機。但那需將政治責任和權力大大集中起來,遠遠超越歐洲人今日所能做到之程度。這也就是為什麼,許多歐洲國家還只顧今天能揮霍,不管明天要還錢。

作者:哈羅德•詹姆斯(Harold James)是普林斯頓大學歷史和國際事務教授、歐洲大學研究院(佛羅倫薩)歷史學教授。近著有《全球化週期》。翻譯:馬俊

英文原題:Bleed the Foreigner聯合早報

 
 

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