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美國大選與經濟復甦

加州大學教授羅伯特賴克為英國金融時報撰稿

按照預測,美國經濟理應在晚春時分開始強勁增長,但現在經濟幾乎沒有增長。第二季度預期將實現的經濟增長,不會比第一季度區區 1.8%的年化增長率好多少。這樣的速度遠不足以降低美國嚴峻的高失業水平。美國勞工部將於週五公佈數據,告訴我們 5月份就業情況是否出現改善,不過企業用工並沒有出現急劇增長的跡象。

同時,房地產價格繼續下跌。目前房價與 2006年達到高峰時相比已經下跌33%,跌幅甚至超過大蕭條(大蕭條)時期。房產是美國中產階級最大的一項資產,因此房價下跌使得人們感覺變窮了,消費者信心隨之低落。

經濟復甦已經停滯。美國不太可能再次深陷衰退,然而二次探底的可能性不容忽視。問題並不在供應一側。企業利潤水平仍然健康,大公司仍然坐擁大量現金。大中型企業可以輕鬆地以低利率借到更多資金。問題在於需求一側。消費者既沒有能力也沒有意願購買足夠的商品,推動經濟運轉。他們理所當然地擔憂自己會無力支付賬單,銀行也同樣合理地不願向消費者提供信貸。然而,只要消費者不肯消費,企業就仍然不會願意僱傭新員工或提高工資,形成惡性循環。

時機很不幸。歐洲面臨債務危機和財政緊縮,日本經受災難,中國也在收緊財政政策,這些都降低了全球需求。與此同時,聯邦經濟刺激方案也接近尾聲。美聯儲(聯邦儲備局)即將終止其6000億美元的國債購買計劃(其最初目的是為了降低長期利率)。更有什者,州政府缺乏財政收入而憲法又不允許各州運行財政赤字,因此只能繼續削減公共開支項目。

正常情況下,現在聯邦政府應該採取果斷措施避免二次探底。例如,聯邦政府可向民眾派錢,並對前2萬美元收入免徵工資稅,從而給予雇主額外激勵,鼓勵其僱傭新人。聯邦政府可向州政府和地方政府貸款,還可以仿照大蕭條時的做法,建立新的公共事業振興署(工作項目管理),讓長期失業者為公共工程建設出力。聯邦政府還可以修訂破產法,將主要居所納入個人破產的範圍,從而使業主能以更大的優勢與按揭貸款方談判,獲得更優惠的貸款條款。

但現在並不是正常情況。美國剛經歷了毀滅性的經濟衰退,明年又將舉行總統大選,兩黨都在為佔得優勢而積極運作。共和黨自1月起執掌眾議院以來,一直著眼於削減政府開支,裁撤法規,共和黨參議員們也幾乎同樣專心致志。參議院共和黨領袖曾宣稱,他的主要目標是讓巴拉克奧巴馬(奧巴馬)下台。愛挖苦的人可能懷疑,共和黨暗地裡希望經濟繼續一團糟 - 直到選舉日為止。

同時,民主黨人表現得就像他們沒有力量影響經濟一樣,儘管總統是民主黨人。民主黨對經濟增長的放緩寧願語焉不詳,因為他們不想驚嚇債券市場,加劇當前的悲觀情緒(吉米卡特(卡特)主政時曾發表美國患病的評論,因此受到批評,這警告以後的總統們要保持樂觀語調)。民主黨現在寄希望於共和黨熱門人選之間的內亂,以及共和黨搬起石頭砸自己的腳的老年醫保(醫療保險)改革方案 - 將這一受歡迎的福利方案,改革成代金券體系,讓那些以營利為目的的私營保險公司獲利。

其結果就是華盛頓彷彿與美國其他地區處在兩個星球。最激烈的爭論關於是否提高法定債務上限,這是一場膽小鬼遊戲式的博弈:共和黨要求對未來聯邦開支設定上限,以此作為換取他們選票的條件,而民主黨則堅持保留對富人增稅的可能性。各智庫紛紛發表報告,分析未來幾十年如何削減赤字。與此同時,奧巴馬正試圖擺出盡可能緊縮財政開支的姿態:對非國防機動開支設置上限,暫停公務員工資上漲,並拿出自己的赤字削減方案。

在經濟復甦停滯之時,華盛頓卻陷入癱瘓,這不只對美國是個壞消息,對全世界都是。它還會惡化美國未來的預算危機,因為這會推遲國債佔國內生產總值的比例開始降低的日期。然而,隨著 2012年競選的臨近,確立理性政策的前景似乎越來越暗淡。

本文作者是加州大學(加州大學)公共政策教授,曾任美國勞工部長。他的最新著作為餘震:下一個經濟和美國的未來譯者 王柯倫

 
 

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